Rant (Pseudoscience): “10% of our Brains”

I love seeing science become mainstream and cool, but sometimes “pop-sci”  borders on pseudoscience and becomes an entirely different beast.  There are certain myths and themes that crop up across the internet as well as in movies and conversations that just plain bother me because they are so completely unfounded in truth.  Today’s post is a rant against one of the worst.

 

 

 

The “10% of Our Brains” Myth

 

This is one of the worst offenders I know.  It has cropped up in movies like Wedding Crashers and Limitless, even on TV shows like Stargate SG-1, and every once in a while gets brought up in conversation.  The myth goes something like this:

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We only use 10% of our brains; if we could use the other 90% we’d be much more capable!

 

What, I wonder, do proponents of this myth believe the other 90% of our brain is doing?  Just sitting idly by?  Do they propose that there is no electrical charge going through it, that the neurons are effectively dead?

 

 

 

The Truth

 

It is true that not every neuron in the brain is firing at any given moment, but this hardly means that we do not use those neurons.  It would make no sense for every single part of your brain to be active every single moment.  Like a computer, the way the brain functions is to activate parts “as needed” (to over simplify matters).  I believe what spreaders of this myth are referring to is the fact that much of our brain does not directly/obviously contribute to a conscious decision making process.

 

Here’s the truth: the human brain evolved in stages and can be broken into three distinct layers.  The first two are commonly called the reptilian and mammalian brain.  Reptiles have only the first, mammals both.  Finally, humans have a third layer stacked atop both called the neo-cortex.  This progressive (stacked) organization shows us how our species evolved over time.

 

It is true that the neo-cortex is responsible for much of what we consider higher-thought and consciousness.  However it would be a gross over-simplification to say the other parts are not used.  These more “basic” parts of our brain are responsible for maintaining homeostasis and sub-conscious functions, for example.  They make sure that we keep breathing when we’re not actually thinking about it, that our body temperature stays regulated, and so on.  In other words, these parts keep us alive.

 

 

Important Tasks

 

Maybe the myth is lamenting the fact that we need to use a portion of our brain for such tasks.  However, emotional systems are built into these parts of the brain.  As Malcom Gladwell points out in the book Blink: The Power of Thinking Without Thinking, these systems still perform an important role in the decision making process.  He calls it “thinking without thinking” and he is right – these parts of the brain (which contribute emotional and other content) make important contributions to our conscious thoughts.

 

“Conscious thought” is clearly a phenomenon which we do not entirely understand, but one thing is clear: many subtle factors contribute to it.  Another one of the primary responsibilities of the “lower parts” of the brain is processing incoming sensory data (sight, sound, smell, etc.).  Some of the more respected theories about human conscious thought suggest that it came about (partially) as a byproduct of there being enough space in the brain for all of the data from these lower-order systems to interact (I highly recommend the book Big Brain: The Origins and Future of Human Intelligence if you are interested in the neuroscience here).  From this perspective, sensory data is not just a connection to the outside world – it is the very stuff upon which human consciousness is built!  Clearly we need these lower systems to operate not just to maintain the health of our bodies but to provide the fundamental data that allows us to think in the first place.

 

But don’t take my word on this – check out the Snopes or Wikipedia article on the matter.

 

Have you heard this myth before?  Do you know of any bad pseudo-science offenders?  Let me know below!

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  • Max Hydrogen

    Oui, je l’ai tellement entendu cela! Surtout par les minables disciples de la Psycho-Pop (j’ai lu un livre recommandé par Oprah; je suis maintenant un expert sur la psychologie!)

    Tout le monde aime lancer des statistiques pêle-mêle car ils veulent paraître intelligents mais il suffit de leur demander l’origine de ces “stats” et ils ne le savent pas. Ils se choquent si quelqu’un est en désaccord avec Einstein mais si on leur demande d’expliquer sa théorie, ils n’en ont aucunes idées…

    La vérité choque… car on veut avoir raison.

    • http://LifeByExperimentation.com Zane the Experimenter

      haha oui! Tout le monde est un expert (inclus moi ;)

      J’ai un stat favorite: 82.5% de les stats sont crée (imagine)!  Le meilleur parte de ce stat est la change chaque fois tu dites-la :)

      oh, et merci beacoup pour ecrir en français – maintenant je n’ai pas beaucoup oportunites a practique (parce que je suis en suede et je suis tres occupe avec autre chose — plus information ici en la blogue plus tard)… donc chaque petit chose me aide!

      • Max hydrogen

        Je suis ravi de t’assister en Français. Peux-être que je peux réécrire ta réponse: “J’ai une statistique favorite: 82.5% des (de + les = des) “stats” sont inventées (imagine)! Et la meilleure partie est que cette statistique change chaque fois que tu la dis (dites =  2 ième per. plur.)

        Ô, et merci beaucoup d’écrire en français – en ce moment je n’ai pas beaucoup d’opportunités pour me pratiquer (car je suis en Suède et je suis trop occupé avec autres choses — plus d’information sur ce blog plus tard)… donc chaque petit bout m’aide!

        Wow! Très bien pareille! Tu t’exprimes avec quasi-fluence. Tu penses encore un petit peut en Anglais mais ça va.

        Aussi, je me souviens d’un anecdote pseudo-scientifique: Quand qu’il faut chaud, il faut boire un breuvage chaud pour égaliser la température corporelle avec la température ambiante et comme ça, le corps se rafraîchira… Ça me paraît irrationnel. Comme les gens qui croient encore que le corps respire par la peau.

        Bonne chance en Suède et méfie-toi du lutefisk!  

        • http://LifeByExperimentation.com Zane the Experimenter

          Yikes, je sais la premier phase a été tres horrible, haha.  Mais, je pense je vais retourne a France en 2-3 semaines et essaye apprendre plus Français.  J’espere après 5 semaines de plus (10 semaines en tout) je peux parle plus pres a “fluente” (haha).  Oui, nous sommes en accord – en ce moment mon problem plus grande est la influence d’anglais à mon grammair en Français (et mon accent aussi, bien sûr, mais ça c’est normal en la debut…).

          Malheureusement, mon visa en la zone de Schengen va termine a la fin de août.  Apres ça… je ne sais pas.  Peut-etre je vais aller a la sud de amerique et appredre plus espagnol quand je patienter pendant la visa de Schengen re-commence.  Mais, les plans apres 2 semaines en le futur sont tres fluide, haha.

          Haha, ça me parait irrational aussi.  J’ai entendu la raison est comme “forcer la corps à fait un change,” mais c’est tres bizzare logic.

          • Max Hydrogen

            Les Américains ont besoin d’un VISA pour les pays Schengen? (Sucks)

            En passant, aurais-tu des conseils pour quelqu’un qui voudrait être comme toi mais qui éprouve de la difficulté à se trouver un emploi et à intégrer la société?

          • http://LifeByExperimentation.com Zane the Experimenter

            Euh, en fait, le problème est la “visa-libre temps.” Nous ne nécessitons pas le visa pendant 3 mois, mais apres nous devons patienter pour 3 mois de plus avant nous pouvons retourne a les pays Schengen.

            La problem de travailer… ça c’est interresante.  Quelles sont ton competences?  Si tu juste veux gagner argent, je pense le emploi sur ligne sont plus conveniente.  Mais, si tu veux integre entre la société, ça n’est pas la meilleur idea. Je pense tout le monde peux trouve emploi en un hostel, par example, mais il n’est pas le meilleur emploi.  Quand je habité en Chine, quelque’un de mes amis travailer en un “té maison” (comme un café, mais pour té).

            Quand meme, c’est vrai – trouver emloi est dificil en la debut.  Je pense si tu has le temps, just commence a vive en la pays et le reste va appere.  Mais, j’ai un plan a faire un “post” sur les different emplois pour voyageures.  “Woofing” est un emploi interesante aussi (pour les personnes qui aime nature etc.).  J’ai commence interroge de mes amis qui sont voyageures, et quand j’ai sufficient information je vais ecrir le post ;)

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